Cinquantième anniversaire de Prolog, premier langage informatique de «programmation en logique»

Il y a 50 ans, Alain Colmerauer jetait les bases de Prolog, premier langage informatique de « programmation en logique ». A l’instar de LISP, il allait devenir l’un des outils phares de l’Intelligence Artificielle (IA). Après avoir connu la gloire dans les années 80 avec le retentissement mondial du programme japonais d’ordinateurs de cinquième génération, Prolog est entré peu à peu avec les systèmes experts et plus généralement l’IA dans un long hiver où beaucoup virent le présage d’une mort définitive.

Aujourd’hui, la révolution de l’apprentissage profond pour les réseaux de neurones artificiels (Deep learning) a montré de manière éclatante que l’IA pouvait renaître et devenir incontournable dans des applications majeures allant de la reconnaissance faciale à l’interrogation en langage naturel.

Cette percée spectaculaire de l’IA « probabiliste » dans notre quotidien ne doit cependant pas faire oublier sa contrepartie « symbolique ». Les méthodes déclaratives à base de règles du type de celles employées en Prolog sont plus que jamais nécessaires pour expliquer les décisions prises par les systèmes d’IA, que celles-ci aient été produites par apprentissage machine ou à partir d’une représentation explicite des connaissances.

En dehors de l’IA, les approches symboliques restent cruciales pour la plupart des applications, notamment pour la résolution de problèmes combinatoires complexes en optimisation mathématique —un domaine dans lequel la programmation logique par contraintes a permis des avancées significatives. Les approches symboliques sont également utiles dans les applications plus classiques de traitement de l’information, les bases de données relationnelles partageant avec la programmation en logique les mêmes fondements.

Dans tous ces cas de figure, la programmation dans le style de Prolog offre un niveau d’abstraction et un pouvoir d’expression élevés qui peuvent servir à la fois à des spécifications de programmes rigoureuses et à des mises en œuvres efficaces. Sans exagération, on peut dire qu’à travers son approche déclarative de la programmation, Prolog aura posé les bases des langages généralistes de demain qui seront plus adaptés à l’homme.

5 ans après la disparition de son créateur, l’année du 50e anniversaire de Prolog a pour ambition d’illustrer le potentiel et la vitalité de l’IA symbolique.

Annoncée en octobre dernier lors de la journée scientifique d’hommage organisée par l’Université d’Aix-Marseille, l’« Année Prolog 2022 » se construira autour de deux initiatives fédératrices :

  • Un Prix Alain COLMERAUER décerné par un jury international qui clôturera un concours ouvert à tous pour la réalisation la plus significative en technologie Prolog.
  • Un « Bus scolaire Prolog » qui sillonnera les académies afin de réintroduire auprès des jeunes générations les concepts de programmation déclarative. Il s’agit là d’une initiative de longue haleine qui sera lancée en cours d’année. La vocation de ce « Tour de France » (et d’ailleurs) sera de familiariser les écoliers et les collégiens à Prolog, comme ils le sont déjà au langage Scratch1. A l’issue de cette caravane scolaire, un prix récompensera le plus « joli » programme Prolog écrit par un élève. La logistique pour cet événement demandera la collaboration du plus grand nombre.

L’organisation sera assurée à travers le mécanisme suivant :

  • Un Comité fondateur dont les membres sont à l’initiative de Bob Kowalski, Jean Rohmer, et Célestin Sedogbo les signataires de cet appel.
  • Un Comité de patronage, le plus large possible, rassemblant des personnes physiques ou morales issues de différents pays du monde.

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